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Christiaan Barnard Ce chirurgien fut le premier à réussir une transplantation cardiaque en 1967 au Cap en Afrique du Sud. Christiaan Neethling Barnard, fils d’un pasteur est né le 8 novembre 1922 à Beaufort West en Afrique du Sud. Il envisagea de devenir médecin très tôt en voyant l’un de ses frères mourir d’une maladie cardiaque. Elève studieux, il obtiendra en 1956 une bourse à l'Université de Minnesota aux Etats-Unis. Le chirurgien renommé Owen H. Wangensteen fut son professeur. Christiaan s'oriente alors vers la chirurgie cardiaque et décroche son diplôme en 1958.

De retour à l'université du Cap, il poursuit pendant dix ans d’intenses recherches et dirige en décembre 1967, l'équipe qui tentera la première greffe cardiaque. Celle-ci fut réussie sur un homme de 53 ans à l'hôpital Groote Schuur, du Cap. Mais hélas, le patient transplanté resta en vie pendant 18 jours. Le 2 janvier 1968, il tenta une seconde fois l’opération, mais le patient décéda, cette fois-ci la même année. Le bilan de ces transplantations est assez médiocre puisque le taux de survie des malades n’est guère élevé. En 1971, il réalisa également avec succès une greffe de cœur et de poumons sur un patient.

En fait, le problème est que le cœur implanté est constamment rejeté ; pourtant la technique chirurgicale est bonne. Il faudra attendre le début des années 80 et l'apparition de la cyclosporine pour que tout rentre dans l’ordre. En 1968, un patient survivra plus de 18 années à sa greffe. Christiaan Barnard cessa d’opérer en 1983, souffrant de rhumatismes dans les mains. Il décéda le 2 septembre 2001 à Chypre d'une crise cardiaque à l’âge de 78 ans. Son nom est gravé dans l’histoire de la médecine. Aujourd’hui, la transplantation cardiaque est une opération presque comme les autres. Le problème principal n’est plus le rejet, qui existe toujours, mais le manque de donneurs.




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